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Estudio en los Estados Unidos
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Alojamiento con familias:
¿Por qué Estados Unidos está perdiendo oportunidades?

Por T. Ron Davis, CEO – American Homestay Network

"Homestay" (Alojamiento con familias): Una visita donde usted paga por alojarse en casa de alguien en lugar de en un hotel" (Diccionario Macmillan)

La mayoría de la gente en los Estados Unidos está familiarizada con el concepto de programas de intercambio de estudiantes; sin embargo, muy poca gente en los Estados Unidos sabe lo que significa "Homestay" – alojamiento con familias. Esta falta de conocimiento es sorprendente, considerando que durante el año académico de 2011 a 2012, solo 27,688 estudiantes de intercambio visitaron los Estados Unidos, comparado con 764,495 estudiantes internacionales de instituciones de educación superior – hasta un 20% de quienes querían quedarse en un hogar en los Estados Unidos durante su visita (datos provistos por IIE y CSIET). Homestay, o alojamiento con familias, es una expresión común en los países de habla inglesa como Australia, Gran Bretaña y Canadá. Sin embargo, los Estados Unidos aún no han adoptado esta tendencia, proporcionando pocos anfitriones, y además, distantes entre sí. El resultado: estamos atrayendo menos estudiantes internacionales de los que podemos.

A diferencia de los programas de intercambio de estudiantes, el alojamiento con familias es una forma de alojamiento para estudiantes que se proporciona con mayor frecuencia a los estudiantes de edad universitaria para estadías que varían en duración de un par de semanas hasta más de un año. Estos estudiantes, o sus padres, pagan al anfitrión una "cuota" generosa por alojamiento a cambio de su hospitalidad. Cada año, los estudiantes universitarios internacionales contribuyen con más de $21 mil millones a la economía de Estados Unidos y brindan incalculables beneficios culturales a nuestras comunidades.

La población de Australia es apenas el 7% de Estados Unidos, sin embargo alberga 61% del número de estudiantes internacionales que recibimos en los Estados Unidos. La gran disponibilidad de los hogares de Australia para alojar a estudiantes es un factor importante en la popularidad de Australia como destino para los estudiantes. Mientras tanto, en los Estados Unidos, muchas comunidades tienen que rechazar a estudiantes internacionales debido a la falta de hogares anfitriones.

Hasta hace poco, el alojamiento con familias en los Estados Unidos era predominantemente una industria casera, virtualmente sin ningún proveedor a nivel nacional y ninguna agencia gubernamental patrocinadora (a diferencia de los programas de intercambio de estudiantes promovidos por el Departamento de Estado en EE.UU.). La mayoría de los proveedores de alojamiento con familias pueden colocar a menos de cien estudiantes dentro de una región específica y apoyar solo a algunas instituciones educativas. (En comparación, una de las organizaciones predominante de alojamiento con familias en Australia posee un "inventario" de más de 30,000 anfitriones y coloca a más de 10,000 estudiantes por año en hogares privados). Debido a que la industria de alojamiento con familias consiste principalmente de pequeños proveedores, no ha creado la concientización necesaria para atraer a anfitriones. En consecuencia, la industria sencillamente no se puede mantenerse al día con la demanda de estudiantes en alojamiento con familias. Sin grandes proveedores o apoyo gubernamental, la industria no ha sido capaz de "profesionalizar" el alojamiento con familias estableciendo normas de alojamiento seguras y de alta calidad o estableciendo mejores prácticas en las operaciones y administración comercial. Las operaciones de alojamiento con familias en los Estados Unidos, además, no han sabido aprovechar la tecnología para atraer, administrar, capacitar y apoyar a los anfitriones potenciales.

No es una tarea fácil educar al público de los Estados Unidos acerca de la nueva industria (o, como con el alojamiento con familias, sencillamente desconocido), dado que constantemente estamos inundados de información. Pero nuestras instituciones educativas, agencias gubernamentales, organizaciones comunitarias, y negocios locales deben de ser más proactivos para dejar en claro que nuestro país está perdiendo acceso a los beneficios culturales y económicos que brindan cientos de miles de estudiantes internacionales cada año. "Homestay", es decir, "alojamiento con familias" necesita convertirse en un término reconocido en el vernáculo de Estados Unidos.

Afortunadamente, una nueva generación de organizaciones de "alojamiento con familias" están trabajando para resolver no solo el problema de proveer la oferta y demanda de alojamiento con familias en los Estados Unidos, sino también para crear mayor conocimiento de la industria a nivel nacional— todo esto mientras que se establecen nuevas normas que con el tiempo convertirá a los Estados Unidos en líder de educación internacional. La nueva generación de administración de alojamiento con familias está implementando tecnología de vanguardia para encontrar alojamiento a los estudiantes con familias anfitrionas, así como proveer orientación en línea a los estudiantes y capacitación obligatoria a los anfitriones, garantizando calidad y seguridad. Estas organizaciones proporcionan el más alto nivel de calidad de verificación de antecedentes, pago de servicios en línea, servicio telefónico de ayuda para incidentes críticos, monitoreado profesionalmente las 24 horas del día, 7 días a la semana, y servicio de intérprete. Dichas compañías son las primeras en la industria que invierten sustancialmente en anuncios tradicionales y mercadotecnia en línea, dando a conocer las oportunidades y beneficios ofrecidos por el alojamiento internacional con familias en los Estados Unidos.

Una gran cantidad de estudiantes internacionales que vienen a los Estados Unidos preferirían vivir en un hogar en los Estados Unidos. Las ventajas para el estudiante y para el anfitrión de alojamiento, son muchas. El estudiante por lo general se dará cuenta que el alojamiento con familias es mucho más económico que otras opciones de alojamiento. Además, los estudios han demostrado que los estudiantes que se alojan en un ambiente familiar por lo regular muestran un mejor desempeño académico. Alojarse en un hogar en los Estados Unidos también es la mejor manera de aprender acerca de la cultura de los Estados Unidos, además de brindar la oportunidad de reforzar constantemente la habilidad para hablar inglés. Los estudiantes que viven en un ambiente hogareño seguro, con anfitriones que de manera genuina se preocupan por su bienestar, a la vez que forjan relaciones de por vida. Los estudiantes en alojamiento con familias no se tienen que preocupar de sus alimentos, muebles, pago de servicios, o arrendamiento. Los anfitriones de alojamiento y sus familias, mientras tanto, tienen la oportunidad de aprender acerca de otra cultura y de convertirse en "embajadores" de hecho a la vez que generan ingresos adicionales.

Las empresas globales están empezando a invertir en sensibilizar acerca del alojamiento con familias en los Estados Unidos, pero depende de todos nosotros que usemos los mejores medios existentes de publicidad—corriendo la voz—para educar a nuestros amigos, familias, compañeros de trabajo, y comunidades acerca de la industria. Compartir la información abrirá los corazones y los alentará a abrir sus hogares, proporcionando una verdadera experiencia americana a los estudiantes internacionales visitantes.

Termino donde empecé. Todo el mundo está familiarizado con los programas de intercambio de estudiantes. Asegurémonos de que todos conozcan acerca de "Homestay" – Alojamiento con familias – en los Estados Unidos".

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